Una historia que comenzó hace mucho tiempo

El curtido del cuero es sin duda una de las actividades humanas más antiguas. Al principio, las pieles obtenidas de la caza y la ganadería se podían utilizar para la confección de ropa o tiendas de campaña, pero se volvieron rígidas a bajas temperaturas, mientras que se pudrían con el calor. Probablemente fue entonces cuando se intentó hacerlos más flexibles y fuertes frotando las grasas animales, el primer proceso de curtido rudimentario se menciona en los textos asirios y en la Ilíada de Homero.

curtido de pieles

Otro proceso fue el ahumado, que casi con toda seguridad comenzó por accidente, y que más tarde se convirtió en curtido con formaldehído, ya que esta sustancia se encuentra en los vapores producidos por la quema de hojas y ramas verdes. Pronto se descubrió que el proceso de putrefacción también podía detenerse mediante el secado, realizado por la exposición al sol o por la acción deshidratante de la sal. El curtido vegetal también era conocido en la antigüedad, aunque no está claro cómo se descubrió la acción curtiente del tanino contenido en la corteza de algunas plantas (especialmente el roble). Otro método conocido desde los primeros tiempos es el curtido, basado en el uso de alumbre, un mineral bastante extendido en la naturaleza, sobre todo en las zonas volcánicas.

Estos métodos, que poco a poco se fueron perfeccionando y haciendo más eficientes, permitieron que las pieles se utilizaran en el mundo antiguo y continuaron haciéndolo durante siglos y siglos hasta el día de hoy. El hecho de que el uso de estas técnicas haya sido generalizado es

curtido en formaldehído

atestiguado por numerosos documentos escritos y pinturas, así como por hallazgos arqueológicos. En Mesopotamia, entre el quinto y el tercer milenio a.C., por ejemplo, los sumerios usaban pieles para vestidos largos y diademas para damas. Los asirios utilizaban el cuero para el calzado, pero también para los contenedores de líquidos y como flotadores inflados para las balsas. La antigua civilización india procesó por primera vez el tipo de cuero que hoy se conoce como el “Marruecos”.

 

Los romanos introdujeron técnicas de curtido más eficientes donde no se habían desarrollado localmente

 

Los egipcios también lograron una considerable habilidad en el procesamiento del cuero, que utilizaban para la confección (incluso para guantes), herramientas, brazos o simplemente para adornos. El historiador Strabo habla de un uso interesante desarrollado por los fenicios que fabricaban tuberías de agua a partir de él. Durante la época de los romanos, el cuero era ampliamente utilizado en todas las provincias del imperio, y se introdujeron técnicas de curtido más eficientes donde no se habían desarrollado localmente.

Los romanos utilizaban el cuero tanto para el calzado y la confección de ropa como para la fabricación de escudos y arneses. Una curtiduría fue descubierta en medio de las ruinas de Pompeya y en ella se encontró el mismo equipo del tipo que se ha utilizado durante siglos.

cuero secando al sol

Pasando al siglo VIII de España (entonces bajo el dominio de los moros) tenemos el desarrollo de la producción de “Cordobés”, gracias a importantes avances en el curtido, un tipo de cuero famoso en toda Europa desde hace siglos. Esa habilidad en el curtido de pieles no era una prerrogativa del mundo occidental, tal y como cuenta Marco Polo. En sus “Viajes” nos cuenta que los mongoles utilizaban frascos de cuero, fundas, máscaras y gorros, decorados artísticamente, y fue él quien acuñó la expresión “Cuero de Rusia” para indicar un tipo con una fragancia característica.

En el siglo XII se produjo una mejora considerable de las técnicas de procesado, con el resultado de que entre entonces y el siglo pasado no se produjeron cambios sustanciales en los sistemas de curtido. Incluso el curtido con aceite se utilizaba para producir prendas de protección, mientras que el uso de la bufanda era generalizado, aunque los resultados no siempre eran satisfactorios. A menudo, se realizaban operaciones de acabado para mejorar la maleabilidad del cuero y mejorar su aspecto, especialmente mediante el teñido. Los productos, aunque esencialmente prácticos, también cumplían con los requisitos decorativos.curtido de las pieles

En el siglo XIV, por ejemplo, el cuero se utilizaba en combinación con la madera en sillas, sillones y sillones, y se asienta con una artesanía que alcanzaba los niveles de una forma artística. Lo mismo ocurrió más tarde con los tapices (especialmente en Venecia en los siglos XV y XVI), con los cofres y las cajas y, por supuesto, con las encuadernaciones de libros, tal vez el uso más duradero y refinado del material. Volviendo a las técnicas de bronceado, es más o menos en la Edad Media cuando se descubre la acción depilatoria de la cal rápida, una técnica que sigue siendo válida y utilizada normalmente en la actualidad.

El poder de curtido de las sales de cromo

A mediados del siglo pasado se produjo un cambio radical con el descubrimiento del poder de curtido de las sales de cromo, que condujo a una mejora drástica de la producción y se aplicó en la práctica en la producción industrial hacia finales de siglo. Otro elemento revolucionario fue la sustitución de la cuba de curtido por el tambor rotativo, junto con el descubrimiento de nuevos tipos de taninos.

Como resultado de todas estas innovaciones, el tiempo requerido para el bronceado se redujo increíblemente de ocho meses a un año, a un período de unos pocos días en la actualidad. Pero volvamos a dar un paso atrás para echar un vistazo al sistema y a las herramientas que antes se utilizaban para trabajar el cuero. Inmediatamente descubrimos que desde el Paleolítico, casi hasta nuestros días, los procesos y herramientas han permanecido casi inalterados, ganando sólo en eficacia y comodidad.

En prácticamente todas las épocas que conocemos se encuentran herramientas similares para descarnar, raspar, afeitar, posar y recortar.

Esta es una demostración más de que el curtido de pieles ha ido de la mano con la historia de la humanidad, manteniendo aquellas características de la “artesanía” que aún hoy, con el aumento de la automatización, son parte esencial de la sensibilidad personal y de la sólida experiencia de quienes la llevan a cabo.

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